Gershwin – Porgy and Bess

Een wonderkind was George Gershwin (1898-1937) allerminst. Hij was gewoon een Amerikaanse jongen van de straat en zeer geliefd bij de meisjes. Een beroemde uitspraak over deze Amerikaanse componist, geboren uit een Russisch emigrantengezin: ‘Als hij geen muzikant was geworden was hij zeker in de onderwereld terecht gekomen!’  Gershwin begon op 18 jarige leeftijd zijn componisten-loopbaan als liedjescomponist in Manhattan te New York. Zijn broer Ira Gershwin (1896 – 1983) schreef voor veel songs de teksten. Landelijke bekendheid verkreeg hij met zijn Broadway musicals. Een wens van hem was dat hij een serieus klassieke componist zou worden. Gershwins schreef symfonische werken met veel jazz elementen. De componist was een groot bewonderaar van de Franse componist Maurice Ravel (1875 – 1937).

De opera Porgy and Bess uit 1935 behoort stellig tot Gershwins belangrijkste werken. Tegenwoordig spreekt men over een meesterwerk. Als het doek open gaat, wiegt een hardwerkende vissersvrouw haar baby zingend in slaap met het liedje Summertime. Om dit tafereel heen wordt er gegokt, gevochten, geschreeuwd en in drugs gehandeld. Als het echtpaar Crown en Bess verschijnt, loopt het uit de hand. Crown, die drugs koopt, zoekt ruzie en slaat iemand dood. Terwijl hij wegvlucht ontfermt een drugshandelaar zich over Bess. De kreupele Porgy, die al jaren verkikkerd is op Bess, ziet zijn kans schoon. Porgy en Bess worden een onafscheidelijk paar. De drugshandelaar probeert dagelijks Bess te versieren. Tijdens een orkaan (met briljante orkestmuziek) stormt de vrijgelaten Crown binnen. In een van de volgende scènes wordt Crown door Porgy vermoord. Porgy wordt opgepakt en Bess vlucht naar New York. Als Porgy weer ten tonele verschijnt, zingt hij: Bess, where is my Bess? Dan besluit hij haar te zoeken in het grote New York: Oh Lawd, I’m on my way.

In zijn testament liet Gershwin weten dat deze opera enkel door zwarte artiesten (of desnoods door zwartgeschminkte blanke artiesten), inclusief het koor, uitgevoerd mocht worden. Er is van de opera eveneens een orkestsuite samengesteld.

GERSHWIN PORGY AND BESS NUMMER 079